¿Cómo funcionan los biocombustibles?

Los biocombustibles son combustibles oxidantes recién cosechados a base de plantas. Funcionan como los combustibles fósiles: se queman al encenderse, liberando energía que puede convertirse en movimiento en un coche, o al calor de una casa. El biocombustible puede proceder de diferentes cultivos, así como del exceso de material vegetal de otras industrias. El uso de biocombustibles es una forma de reducir la dependencia de los combustibles fósiles.

¿Cómo funcionan los biocombustibles?

Un biocombustible es generalmente hecho de plantas que pueden ser cultivadas y cosechadas eficientemente. En Estados Unidos, el etanol del maíz es uno de los biocombustibles primarios, y también se utiliza como aditivo para la gasolina. En Brasil, la caña de azúcar es la principal fuente de etanol.

El Reino Unido utiliza un biocombustible diferente llamado biodiesel, que se produce a partir del aceite de palma. Convertir material orgánico en combustible utilizable implica un proceso de refinación que generalmente involucra fermentación, reacciones químicas y calor.

El material vegetal cosechado se transforma en biocombustible líquido

En el caso del maíz, la materia vegetal se divide en un “puré”. Las enzimas descomponen el puré de maíz en azúcares, los cuales son fermentados con levaduras para producir subproductos alcohólicos y vegetales.

El alcohol se filtra del puré y el resto del material vegetal se utiliza para alimentar al ganado. Con la adición final de calor, el alcohol se transforma en etanol, que puede ser utilizado como biocombustible.

A diferencia de la gasolina mezclada con etanol, un biocombustible requiere un vehículo especializado para ser utilizado como combustible.

Los vehículos multi-combustible están diseñados para funcionar con mezclas de gasolina y mezclas de etanol. En los Estados Unidos, los biocombustibles se venden generalmente como una mezcla de 85 por ciento de etanol y 15 por ciento de gasolina, lo que facilita la ignición del etanol en climas fríos.

Al igual que la gasolina, el etanol se utiliza para mover pistones dentro del motor de su automóvil, transformando el tren motriz para proporcionar propulsión a las ruedas.

Un futuro más verde

Debido a que las plantas utilizadas para producir biocombustibles pueden cultivarse y cosecharse, convirtiéndolas en recursos renovables, los biocombustibles son una alternativa más sostenible a los combustibles fósiles tradicionales.

Todavía requiere mucha energía para producir, por lo que dista mucho de ser perfecta, pero según la Energy Future Coalition, por cada galón de petróleo utilizado en el procesamiento y distribución de biocombustibles, se pueden producir entre 12 y 20 galones de biocombustibles.

Se debe realizar muy poca conversión para que los motores diesel normales funcionen con biodiesel. Las tuberías de combustible de caucho deben ser reemplazadas con metales y filtros revisados en las semanas posteriores a la conversión. Para los motores no diésel, es necesaria una conversión completa del motor.

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